Streaming audio

Triple M audio shop loopt voorop in streaming (van audio én video)

De laatste paar jaar is er veel te doen over het streamen van muziek. Websites waarvan muziek in hoge resolutie is te downloaden, schieten als paddenstoelen uit de grond en het aanbod van netwerkspelers en allerhande apparatuur waarmee het hele huis van muziek kan worden voorzien, is groot. Maar zijn dit ook de juiste middelen om in een high-end muziekinstallatie audiobestanden weer te geven? Jord Groen van Triple M audio shop in Rhenen – onder andere bekend van de Pink Faun apparatuur – legt uit waarom je beter kunt kiezen voor een speciaal voor muziek ingerichte computer als basis voor streaming audio op een hoogwaardig kwaliteitsniveau.

Bij Triple M audio shop zijn onder andere Jord Groen en ontwikkelaar Mattijs de Vries gespecialiseerd in de  hardware voor audio streaming, het instellen van de software, het optimaal ‘rippen’ van CD’s en het aanleggen van netwerken om het maximale uit je digitale muziekcollectie te halen. “Vaak horen we van mensen die bij ons komen dat hun CD-speler nog steeds beter klinkt dan het streamen van muziek. Dat is aan de ene kant raar, want de data op de harde schijf is van veel betere kwaliteit dan de ‘Red Book’ standaard die ruim dertig jaar geleden voor de Compact Disc is vastgelegd,” vertelt Jord Groen. “Aan de andere kant is het ook weer niet zo vreemd, want voor het optimaal weergeven van streaming audio-bestanden moet er aan het proces meer aandacht worden besteed dan bij het afspelen van een CD. Net als bij een analoge platenspeler moet je de nodige handelingen verrichten om het op topniveau te laten klinken. En net zoals er maar weinig mensen zijn die een platenspeler echt goed kunnen afstellen, zijn er ook niet zoveel mensen die streaming audio goed kunnen opzetten. Daarom wordt er vaak gegrepen naar een all in one netwerkspeler waarbij alle keuzes al door de fabrikant zijn gemaakt.”
Nadeel van dit soort apparatuur is volgens Jord dat bij de ontwikkeling ervan – ook bij de allerduurste apparaten – gebruiksgemak prioriteit heeft boven geluidskwaliteit. Je bent gebonden aan de software inclusief de drivers van de fabrikant en moet afwachten welke updates wanneer beschikbaar komen. Veelal gaat het afspelen van hoge resolutie bestandsformaten, zoekfuncties en ‘gapless’ weergave (bijvoorbeeld van een concert) niet goed samen met deze ‘kant en klaar’ oplossingen. En wil je gebruik maken van de nieuwste ontwikkelingen, dan moet je een nieuwe streamer kopen.
Gelukkig is er een veel betere – en vaak goedkopere – oplossing: muziek streamen via een daarvoor ingerichte computer. “Computers zijn tegenwoordig in een heel compacte behuizing in te bouwen en kunnen compleet zonder bewegende delen – dus stil -  werken,” zegt Jord. “En als er betere soft- en/of hardware beschikbaar komt is dit eenvoudig toe te passen in de bestaande set up.”



Configureren kun je leren

Dan is er nog het bedieningsgemak. “Je moet je niet laten afschrikken door het feit dat een computer de basis vormt van je systeem. Het bedienen van de computer is echt niet moeilijker of ingewikkelder dan een mediastreamer, integendeel. Wat het systeem zowel qua bedieningsgemak als geluidskwaliteit maakt of breekt, is het juist configureren van de computer. Dit vergt enige kennis van zaken, maar daarvoor krijg je een streamer terug die beter klinkt en functioneert dan alle andere digitale muziekbronnen. Pink Faun heeft zelf een audio-PC in het programma die voorzien is van een speciaal voor audio ontwikkelde lineaire voeding, maar ook met een andere  computer zijn prima resultaten te behalen. Essentieel hierbij is, dat de computer wordt opgebouwd zonder bewegende delen, dus geen draaiende harde schijf en ook geen ventilator. “De nieuwe generatie van processoren kan volledig passief worden gekoeld. Daardoor hoeft een computer geen geluid meer te produceren”. Een andere reden waarom audiostreaming vaak niet klinkt zoals het zou moeten kunnen, ligt in de gebruikte voedingen voor de diverse componenten. “De voeding is een essentieel onderdeel in elk component waar een audiosignaal – analoog of digitaal maakt niet uit – doorheen gaat, dus ook bij computers. De meeste computers werken met geschakelde voedingen die flink wat hoogfrequente storingen veroorzaken. De Pink Faun Audio PC wordt standaard met een lineaire voeding uitgevoerd. Dat is niet alleen goed voor de prestaties van de PC zelf, maar ook voor alle andere audio- en videoapparatuur die op dezelfde stroomgroep wordt aangesloten!”

Er is nog meer waar je rekening mee moet houden. “Een computer doet natuurlijk niets zonder ‘operating system’. Zelfs tussen de verschillende systemen zit verschil in geluidskwaliteit wanneer je gaat streamen. In onze ervaring kun je op dit moment met Windows 8 in combinatie met de J.River media center software de beste geluidskwaliteit realiseren.  Het is sowieso belangrijk dat wanneer je een computer alleen maar voor het streamen van muziek en videobestanden gebruikt, je een hoop processen en toepassingen die standaard op ‘actief’ staan uitschakelt. Bij onze Audio PC is dat uiteraard niet nodig, naast dat wij overbodige software hebben verwijderd van het systeem, is de configuratie afgestemd op high-end audio weergave. Het resultaat is een dynamischer geluid en meer rust in de weergave.” Een videokaart is niet nodig om muziek af te spelen en indien gebruik wordt gemaakt van een externe DAC is een geluidskaart ook overbodig. Voor wat betreft de verbinding tussen computer en DAC hebben Triple M audio shop en Pink Faun nog een bijzondere primeur die niet zonder gevolgen zal blijven voor de wereld van de digitale audio.

 

Geen omweg meer met I2S

Tot nu toe is het immers zo, dat de signaaloverdracht tussen digitale apparatuur altijd via een gecodeerde verbinding – bijvoorbeeld USB, Firewire of S-PDIF plaatsvindt. Dat deze codering/decodering de geluidskwaliteit geen goed doet, moge duidelijk zijn. Als ‘boodschapper’ tussen computer en DAC heeft Pink Faun nu een zogenoemde i2S-bridge ontwikkeld. Deze i2S-bridge is een PCIe kaart die in de computer het i2s signaal genereert en deze  naar de DAC chip stuurt. Deze kaart kan toegepast worden in elke PC met een pci slot. Ook je eventueel al aanwezige DAC kan door Triple M audio shop van een i2s input worden voorzien. Daarmee behoort een belangrijke beperkende factor in de geluidskwaliteit die je met streaming kunt realiseren, tot het verleden.

Voor home cinema toepassingen is de door Triple M audio shop en Pink Faun ontwikkelde i2s-bridge helemaal een ongekende kwaliteitssprong. Met de i2S-brug laat je namelijk de codering en decodering van het surroundgeluid achterwege en kun je het audiosignaal direct doorsluizen naar een meerkanaals digitaal/analoogconverter. Pink Faun heeft in haar programma DAC’s tot zes kanalen, die modulair zijn uit te breiden tot maximaal 12 kanalen. “Het mooie is dat je nu een home cinema systeem kunt samenstellen zonder concessies te doen aan de tweekanaals muziekweergave,” zegt Jord Groen, die één en ander in de luisterruimte laat horen (en zien) om zijn woorden te onderstrepen. Of het nu om tweekanaals weergave van muziekbestanden gaat, het ‘bijschakelen’ van een subwoofer of het weergeven van het surroundgeluid bij een film of een meerkanaals opname van Pink Floyd’s Dark Side Of The Moon, het resultaat is van ongekende klasse. “En alles is kinderlijk eenvoudig te bedienen vanaf je iPad, iPhone of je Android-telefoon of tablet. Een belangrijke voorwaarde is dat je voor het weergeven van videofilms onder andere een ‘snellere’ processor nodig hebt dan voor pure audioweergave, anders loop je het risico dat het beeld op een gegeven moment even blijft ‘hangen.’ Vandaar dat we naast de Audio PC ook een Audio/Video PC hebben die aan deze voorwaarden voldoet.”   

Over streaming van audio- en videobestanden is nog veel meer te vertellen. Het zou te ver voeren om dit allemaal hier te doen en het is maar de vraag in hoeverre je er zelf in wilt duiken om het maximaal haalbare resultaat te behalen. Daarom is het goed dat er winkels als Triple M audio shop bestaan, die je niet opzadelen met een duur ‘one size fits all’ plug & play product. Indien gewenst installeren en configureren Jord Groen en zijn collega’s bij je thuis het hele systeem, zodat het enige wat je dan nog hoeft te doen, is het uitzoeken van een album of film om te gaan genieten van een geweldige beeld- en geluidservaring.